Romāna darbība aizsākas mazā, nabadzīgā Īrijas ciematā un turpinās Jaunzēlandē, kas 19. gadsimta bada laikos bija daudzu izceļotāju galamērķis un arī cerība uz labāku dzīvi. 
Tur, katrs sava likteņa nolemti, nonāk arī romāna galvenie varoņi: Ketlīna, skaistā, trūcīgā, naivā drēbnieka meita, Lizija, bijusī priekameita, kura jaunajā zemē ir cieši apņēmusies kļūt par tikumīgu sievieti, un Maikls, vienkāršs zemnieku puisis, kurš, kā gadījies, kā ne, ir abu sieviešu lielā mīlestība. Katram no varoņiem ir jāiziet cauri neskaitāmām ciešanām, jāiztur daudzi pazemojumi un pārbaudījumi, par ko dzīve viņus tomēr vēlāk atalgo.

Ja Īrijā togad nevaldītu tik nežēlīgs bads, varbūt Maikla un Ketlīnas dzīves būtu ritējušas savu ierasto gaitu, bet tolaik pat mazāks nodarījums nekā graudu zādzība varēja novest līdz karātavām vai mūža izsūtījumam. 
Arī Anglijā pietiek ar niecīgu pārkāpumu, lai kļūtu par noziedznieku un izsūtīto. Lizija ir tikai nozagusi maizi, tomēr viņa saņem tādu pašu sodu kā sieviete, kas noslepkavojusi savu vīru, – mūža izsūtījumu.
Draudzība, mīlas trīsstūris un cieši savijušies cilvēku likteņi zelta drudža pārņemtajā Jaunzēlandē.